Artiodactyla

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Artiodactyla es un orden de mamíferos de dedos pares que caminan sobre sus uñas (unguis). Éste y el otro orden de mamíferos con pezuñas, el Perissodactyla, se denominan colectivamente ungulados. El orden Artiodactyla contiene 195 especies de mamíferos predominantemente herbívoros agrupados en familias que contienen cerdos, pecaríes, hipopótamos, camellos, ciervos ratoneros, ciervos, jirafas, berrendos, y la familia que contiene bovinos, ovejas, cabras y bisontes.

Descripción

Los pies son el rasgo característico del grupo; el eje de sustentación de las patas pasa entre el tercer y cuarto dígito, que soportan la mayor parte del peso del animal. Lo que sería el «dígito 1» está siempre ausente. El dígito 2 y, en algunas especies, el dígito 5 (los dígitos laterales) pueden estar reducidos o ausentes. El hueso más diagnóstico del esqueleto, el astrágalo, tiene superficies superiores e inferiores en forma de polea. Esto favorece la flexión y la extensión de las extremidades traseras al tiempo que restringe completamente el movimiento lateral. La combinación permite a los artiodáctilos levantarse rápidamente, primero con los cuartos traseros.

El distintivo astrágalo es considerado por algunos como la clave del éxito del orden, ya que permite que los poderosos músculos propulsores de los miembros traseros se activen más rápidamente al levantarse que en los perisodáctilos. El astrágalo del perisodáctilo restringe el movimiento de las extremidades traseras, por lo que el animal debe levantarse primero por la parte delantera, lo que ralentiza la aceleración en relación con el artiodáctilo, y causa vulnerabilidad en caso de que un depredador encuentre al perisodáctilo tumbado.

Hay 3 subórdenes reconocidos: los Suiformes, Tylopoda y Ruminantia.

Suiformes

Los Suiformes incluyen las familias de cerdos, pecaríes e hipopótamos que se distinguen por tener 3 pares de dientes incisivos. Los dientes caninos, y en los hipopótamos también los incisivos, tienen forma de colmillo.

Tylopoda

Los Tylopoda, que incluyen tanto a los camellos del Viejo como del Nuevo Mundo, tienen 1 par de incisivos superiores y sólo 2 uñas agrandadas en cada extremidad en lugar de pezuñas normales.

Ruminantia

Los miembros del suborden Ruminantia no tienen incisivos superiores. Todos los rumiantes tienen un complejo estómago de 4 o, raramente, 3 cámaras. El alimento se recoge rápidamente, se mastica brevemente y se ingiere en la primera cámara del estómago, o rumen. Aquí, en un entorno cálido y húmedo, comienza la descomposición bacteriana. Más tarde, una bola de comida, llamada bolo alimenticio, es regurgitada y masticada voluntariamente, o rumiada, mientras el animal descansa. Las bacterias del estómago descomponen la celulosa en glucosa, crean proteínas bacterianas y sintetizan algunas vitaminas. El bolo alimenticio masticado es tragado en la segunda cámara del estómago, el retículo, donde se produce una mayor actividad bacteriana. A continuación, el alimento pasa al omaso y finalmente a la cuarta cámara, el abomaso, o cámara de digestión, donde se segregan los jugos gástricos. Los rumiantes no sólo utilizan los componentes celulares digeribles de sus alimentos, sino que, al digerir las bacterias, acceden a nutrientes que, de otro modo, serían indigeribles y no estarían disponibles.

Se ha sugerido que la capacidad de obtener más energía de una cantidad determinada de hierba seca y de baja calidad, gracias a la rumia, es un factor que contribuye a la proliferación de especies. Los miembros del orden Perissodactyla, entre los que se encuentran los caballos, los tapires y los rinocerontes, eran las especies de ungulados más abundantes a principios del Terciario (hace 65-34 millones de años), pero su diversidad disminuyó en el Oligoceno (hace 34-23,7 millones de años). En la siguiente época, el Mioceno (hace 23,7-4,9 millones de años), las especies de artiodáctilos proliferaron al sustituir en gran medida a los perisodáctilos.

Relación con los humanos

Los artiodáctilos salvajes proporcionaban carne, pieles, cuernos y astas a las culturas primitivas y sirven como animales de caza a los miembros de las sociedades modernas. La mayor parte de nuestro ganado doméstico procede de este orden. Nos proporcionan carne, leche, pieles, lana y pelo, y sirven como bestias de carga en varias partes del mundo. Los artiodáctilos estaban originalmente ausentes de la región australiana, la Antártida y muchas islas oceánicas. Han sido introducidos como ganado doméstico o trasplantados como especies salvajes, hasta el punto de que hoy en día hay pocas regiones habitadas fuera de la Antártida sin artiodáctilos.

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